¿Qué es un autótrofo? Definición y ejemplos

Un autótrofo es un organismo que puede producir su propio alimento usando inorgánico sustancias En contraste, los heterótrofos son organismos que no pueden producir sus propios nutrientes y requieren el consumo de otros organismos para vivir. Los autótrofos son partes importantes del ecosistema conocidos como productores, y a menudo son la fuente de alimento para los heterótrofos.

Conclusiones clave: autótrofos

  • Los autótrofos usan material inorgánico para producir alimentos a través de un proceso conocido como fotosíntesis o quimiosíntesis.
  • Los ejemplos de autótrofos incluyen plantas, algas, plancton y bacterias.
  • La cadena alimentaria está compuesta por productores, consumidores primarios, consumidores secundarios y consumidores terciarios. Los productores, o autótrofos, se encuentran en el nivel más bajo de la cadena alimentaria, mientras que los consumidores, o heterótrofos, se encuentran en niveles más altos.

Definición de autótrofo

Los autótrofos son organismos que crean su propio alimento utilizando material inorgánico. Pueden hacerlo usando luz, agua y dióxido de carbono, en un proceso conocido como

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fotosíntesis, o mediante el uso de una variedad de productos químicos a través de un método llamado quimiosíntesis. Como productores, los autótrofos son componentes esenciales de cualquier ecosistema. Producen nutrientes que son necesarios para todos los demás tipos de vida en el planeta.

¿Cómo producen los autótrofos su propio alimento?

Las plantas son los tipos más comunes de autótrofos y utilizan la fotosíntesis para producir su propio alimento. Las plantas tienen un orgánulo especializado dentro de sus células, llamado cloroplasto, lo que les permite producir nutrientes a partir de la luz. En combinación con agua y dióxido de carbono, estos orgánulos producen glucosa, un azúcar simple utilizado como energía, así como oxígeno como subproducto. La glucosa no solo proporciona nutrición para la planta productora, sino que también es una fuente de energía para los consumidores de estas plantas. Otros ejemplos de autótrofos que usan la fotosíntesis incluyen algas, plancton y algunos tipos de bacterias.

Diferentes tipos de bacterias pueden usar la quimiosíntesis para producir nutrientes. En lugar de usar luz en combinación con agua y dióxido de carbono, la quimiosíntesis usa sustancias químicas como metano o sulfuro de hidrógeno junto con oxígeno para producir dióxido de carbono y energía. Este proceso también se conoce como oxidación. Estos autótrofos a menudo se encuentran en ambientes extremos para encontrar los productos químicos necesarios para la producción de alimentos. Estos ambientes incluyen fumarolas hidrotermales submarinas, que son grietas en el lecho marino que mezclan el agua con el magma volcánico subyacente para producir sulfuro de hidrógeno y otros gases.

autótrofos vs. heterótrofos

Ilustración vectorial heterótrofa y autótrofa. División biológica etiquetada.
Ilustración vectorial heterótrofa y autótrofa. Esquema de división biológica etiquetado para plantas, bacterias, algas, animales y hongos.VectorMine / Getty Images

Los heterótrofos se diferencian de los autótrofos en que no pueden producir su propio alimento. Los heterótrofos requieren el consumo de material orgánico, en lugar de inorgánico, para crear los nutrientes necesarios para la vida. Por lo tanto, los autótrofos y los heterótrofos juegan diferentes roles dentro de un ecosistema. En toda cadena alimentaria se requieren productores, o autótrofos, y consumidores, o heterótrofos. Los heterótrofos incluyen herbívoros, carnívoros y omnívoros. Los herbívoros son comedores primarios de plantas y consumen autótrofos como consumidores primarios. Los carnívoros consumen herbívoros, y por lo tanto pueden ser consumidores secundarios. Los consumidores terciarios son carnívoros u omnívoros que comen consumidores secundarios más pequeños. Los omnívoros comen carne y plantas y, por lo tanto, utilizan autótrofos y otros heterótrofos como alimento.

Ejemplos de autótrofos

El ejemplo más simple de autótrofos y su cadena alimenticia incluye plantas como el pasto o arbustos pequeños. Usando agua del suelo, dióxido de carbono y luz, estas plantas realizan la fotosíntesis para proporcionar sus propios nutrientes. Los pequeños mamíferos, como los conejos, son consumidores primarios que se alimentan de la flora circundante. Las serpientes son consumidores secundarios que comen conejos, y las grandes rapaces como las águilas son consumidores terciarios que consumen serpientes.

El fitoplancton es el principal autótrofo de los ecosistemas acuáticos. Estos autótrofos viven en los océanos de toda la tierra y utilizan dióxido de carbono, luz y minerales para producir nutrientes y oxígeno. El zooplancton es el principal consumidor de fitoplancton, y los peces de filtro más pequeños son los consumidores secundarios de zooplancton. Los peces depredadores pequeños son consumidores terciarios en este entorno. Los peces depredadores más grandes o los mamíferos marinos son otros ejemplos de consumidores terciarios que son depredadores en este ecosistema.

Los autótrofos que utilizan la quimiosíntesis, como las bacterias de aguas profundas descritas anteriormente, son un último ejemplo de autótrofos en la cadena alimentaria. Estos bacterias usar energía geotérmica para producir nutrientes a partir de la oxidación usando azufre. Otras especies de bacterias pueden actuar como consumidores primarios de bacterias autótrofas a través de la simbiosis. En lugar de consumir bacterias autótrofas, estas bacterias obtienen nutrientes de bacterias autótrofas. bacterias manteniéndolas dentro de sus cuerpos y brindando protección contra el ambiente extremo en intercambio. Los consumidores secundarios en este ecosistema incluyen caracoles y mejillones, que consumen estas bacterias simbióticas. Los carnívoros, como los pulpos, son consumidores terciarios que se alimentan de caracoles y mejillones.

Fuentes

  • Sociedad Geográfica Nacional. "Autotrofo". Sociedad Geográfica Nacional, 9 oct. 2012, www.nationalgeographic.org/encyclopedia/autotroph/.
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